에센셜 오일이 정말 효과가 있을까? (알려진 효능과 부작용 및 전문가 팁)

에센셜 오일은 기적의 치료 방법이 아니라는 사실을 기억하라.
에센셜 오일
에센셜 오일

에센셜 오일(향기가 나는 약용식물에서 추출하여 향이 있고 살균, 진정, 이완 등 치유효능을 가진 고농도의 천연 식물성 오일)은 고대에 약용 연고, 향수, 그리고 방부액 등으로 사용해 왔다. 그리고 현대에서 이 에센셜 오일은 다양한 질병 및 증상을 치유할 수 있는 강력한 자연 해결책으로 떠오르며 인기를 얻었다. 하지만 정말 에센셜 오일이 병을 치료하는 데 도움이 될까?

많은 사람이 라벤더, 민트, 유칼립투스 등 식물성 오일은 마법의 치료제라고 말한다. 인터넷상에서 암 환자가 화학요법 대신 에센셜 오일을 사용해 암을 치료했다고 주장하는 사례도 있다. 또 다른 사람은 에센셜 오일이 처방전 없이 살 수 있는 약보다 편두통을 더 빨리 완화해 준다고 말한다. 일부는 에센셜 오일 덕분에 사라졌던 성욕이 되살아 났다고 전했다.

물론 개인이 이런 에센셜 오일이 도움이 됐다고 할 때, 무조건 사실이 아니라고 말할 수는 없다. 하지만, 에센셜 오일의 효능에 관한 여러 주장에도 불구하고, 실제로 그 증언을 뒷받침하는 과학적 근거는 거의 없다. 또 이 제품들이 얼마나 안전하고 효과적인지는 알려져 있지 않다.

물론, 에센셜 오일에서는 좋은 냄새가 나고 순간 도움이 됐다는 느낌이 들 수 있다. 하지만 대부분의 의학 전문가는 알려진 만큼 에센셜 오일의 효과는 없다고 말한다.

정확히 에센셜 오일은 무엇인가?

에센셜 오일은 식물에서 나온다. 식물의 뿌리, 잎, 씨앗 등 다양한 부위에서 추출된다. 이 추출 과정을 통해 고농도의 식물성 ‘액체’가 탄생한다. 이런 에센셜 오일은 신체, 정신건강 증진을 위해 주로 대체의약품으로 사용하거나 아로마테라피 등의 마사지 요법에 사용한다.

에센셜 오일은 피부에 바로 바르거나 흡입할 수 있다. 각 식물의 효능에 따라 추출된 에센셜 오일도 같은 효능을 보인다. 예를 들어 페퍼민트는 에너지를 증가하는 데 도움을 주고 라벤더는 진정 효과가 있다. 재스민은 기분전환에 도움을 준다. 일부는 증상, 심장병, 감염, 당뇨병에도 효과가 있다고 홍보하고 있다.

캘리포니아 어바인 통합의학 그룹의 설립자이자 산부인과 의사인 펠리스 거쉬에 따르면 많은 사람이 합성물질인 일반 의약품 대신 천연 대체의약품인 에센셜 오일 등에 눈을 돌리고 있다.

거쉬는 허프포스트에 ”너무 많은 사람들이 아프고, 기분을 나아지게 해줄 무언가를 찾고 있다. 에센셜 오일처럼 간단하고 자연스러운 치료 방법은 무척 매력적이다”라고 말했다.

에센셜 오일의 효과에 관한 연구는 부족하다

에센셜 오일은 미국식품의약국(FDA)의 규제를 받지 않는다. 즉 이런 제품에 관한 마케팅은 통제받지 않는다. 에센셜 오일의 생산과 판매를 감시하는 규칙이나 규정은 거의 없다. 에센셜 오일의 효능과 효과를 확인하는 건 소비자의 몫이다.

코네티컷주 뉴헤이븐에 위치한 예일 암 센터의 통합 의학 프로그램의 책임자인 게리 소퍼는 시중의 연구가 너무 규모가 작거나 잘 설계되지 않은 방식으로 진행됐다고 말했다. 게다가, 대부분의 에센셜 오일에 관한 임상 연구는 인간이 아닌 실험용 쥐를 대상으로 실시되었다. 이 때문에 건강상의 이점에 대한 구체적인 증거는 거의 없다.

일부 연구에 의하면 에센셜 오일이 안정을 주고 불안감을 억제하는 효과를 가지고 있고 수면을 도울 수 있다고 제안한다. 하지만 주된 근거는 결정적이지 않다. 에센셜 오일이 어떻게 신체와 상호작용하고 어떤 건강 상태에 영향을 미치는지 완전히 이해하기 위해 더 많은 연구가 필요하다.

많은 사람이 에센셜 오일을 정기적으로 사용하지만 부작용의 위험에 대한 인식이나 실제 효과에 대한 근거가 불확실하다. 건강 전문가들은 이런 현실에 큰 우려를 표했다.

소퍼는 ”실질적인 증거 없이 에센셜 오일을 널리 사용하는 건 확실히 우려스러운 일이다”라고 말했다. ”대부분은 안전하지만, 완전히 위험이 없다고 보는 것은 멀리 보지 못하는 위험한 생각이다.”

에센셜 오일은 심리적으로 효과가 있을 수 있다

에센셜 오일이 효과가 있다고 주장하는 사람 중에는 건강 전문가도 있다. 일부 전문가는 이런 현상이 ‘플라시보 효과’ (진짜 그 제품 때문이 아니라 심리적 요인에 의해 병세가 나아지는 현상) 때문이라고 설명한다.

연구는 에센셜 오일과 플라세보 효과에 관한 이론을 연구했다. 연구원들은 사람들에게 라벤더, 네롤리, 그리고 무향 세 가지 향기에 노출시켰다. 실제로 어떤 향기에 노출되었는지에 상관없이 자극적인 향기를 맡고 있다는 말을 들은 사람들은 심박수가 증가하는 등 더 높은 생리학적 자극을 경험했다. 반면, 편안한 향기를 맡을 거라는 말을 들은 사람들은 오히려 생리적인 자극이 줄어들었다. 즉 본질적으로, 단순히 건강상의 주장들에 대해 읽거나 듣는 것만으로도 심리적인 효과로 비슷한 반응이 일시적으로 일어났다. 특정 향과 그 효과가 진짜인지는 상관없었다.

캘리포니아주 스탠포드에 있는 스탠포드헬스케어의 정신과 의사인 키스 험프리스는 ”불안함, 우울증, 고통을 겪는 여러 상황에서, 사람들이 어떤 특정한 제품이 도움이 된다고 생각할 수 있다. 그리고 때때로 진짜 그것으로부터 혜택을 받는 경험을 한다”고 설명했다.

″에센셜 오일의 효과를 설명할 때, 단순 심리 효과 외에도 강력한 치유력에 관한 설명을 할 때는 무조건 의심해야 한다.”

에센셜 오일 사용은 위험한 부작용을 초래할 수 있다

일반적으로 아로마테라피 요법은 무해하지만 에센셜 오일은 오용될 경우 건강상의 위험을 초래할 수 있다. 예를 들어, 지나친 고농축 에센셜 오일의 경우 종양을 일으킬 수 있다. 그리고 이 오일을 마실 경우 피부, 간, 신장, 그리고 다른 장기들을 잠재적으로 손상시킬 수 있다. 소퍼는 라벤더 오일을 지나치게 많이 사용할 경우 내분비 시스템을 교란하고 호르몬 불균형을 야기할 수 있다고 말했다.

일부 브랜드는 화학 물질과 식물성 오일을 혼합한다. 덜 ‘순수’한 오일일수록 가려움증이나 고통스러운 발진 등 알레르기 반응이나 자극을 일으킬 가능성이 더 높다.

또 에센셜 오일이 다른 약물과 어떻게 상호작용하는지 확실히 밝혀진 바 없다. 건강 전문가는 에센셜 오일이 특정 약이 작용하는 방식에 확실히 영향을 줄 수 있다고 믿는다. 소퍼는 라벤더가 유방암 치료에 일반적으로 사용되는 항에스트로겐 약물을 방해할 수 있다고 예시를 들었다.

아로마테라피를 시도할 생각이라면 자세히 알아보고 의사와 상담하는 게 좋다. 에센셜 오일은 좋은 냄새가 나지만 효과를 검증하기에는 아직 충분한 과학적 근거가 없다. 에센셜 오일은 기적의 치료 방법이 아니라는 사실을 기억하라.

*허프포스트 미국판 기사를 번역, 편집했습니다.