블로그
2015년 10월 06일 10시 37분 KST | 업데이트됨 2016년 10월 06일 14시 12분 KST

호박은 대체 얼마나 더 커지려나?

일리노이 주의 농부 진 맥 멀렌의 노력 덕택에, 북미에서 가장 무거운 호박의 기록은 이제 973kg이다. 맥멀렌의 거대 호박은 역사상 알려진 호박 중 두 번째로 큰 것으로, 2014년에 1,079kg을 기록한 스위스의 베니 마이어의 괴물이 사상 최대다. 이런 유량 호박들에 있어 가장 놀라운 점은 이들의 크기가 예외적인 것이 아니라는 사실이다. 위스콘신-매디슨 대학교의 원예학자들의 분석에 따르면, 최근 수십 년 간 거대 호박들의 무게는 꾸준히 계속 증가해 왔다고 한다. 그러면 임계 질량에 다다르는 건 언제일까?

하프 문 베이에서 열린 호박 경연 대회에서 존 호클리 씨가 자신의 2,058 파운드 짜리 호박을 자랑스러워 하고 있다.

호박이 어디까지 커질 수 있는지는 불투명하다. 퍼듀 대학교의 식물학자 댄 이겔은 호박의 이론적 상한선을 예측하기를 단호히 거절하며, '1마일 4분의 벽'에 비유했다. 깨질 수 없는 벽으로 여겨져 왔으나, 로저 배니스터가 1954년에 1마일을 3:59.4에 뛰었다. "점점 더 커지고 있다. 나는 호박이 어디까지 커질 수 있는지를 보며 경악하고 있다." 학생에게 역사상 호박 무게 기록을 추적하도록 시킨 위스콘신-매디슨의 원예학 교수 제임스 닌하우스 교수의 말이다.

대니 딜은 조금 더 구체적으로 이야기했다. "경작자들은 두껍게 만들려고 계속 종을 개량할 것이고, 그러니 무게도 늘어난다. 그 정도 크기로 자라서 1,100kg를 넘어가는 호박이라면 언젠가는 1,300kg도 넘어갈 수 있다. 워낙 두껍고 밀도가 높기 때문이다." 딜이 인버스에 한 말이다. 딜은 거대 호박에 대해 좀 아는 사람이다. 그의 아버지 하워드 딜은 전설적인 애틀랜틱 자이언트 품종을 만들어 지적 재산권 보호를 받았다. 미국 농무부에서 부여할 수 있는 것 중 특허에 가장 가까운 것이다.

존 호클리 씨가 933kg의 호박으로 우승을 차지한 후 주먹을 불끈 쥐었다.

딜은 둘레 크기에는 한계가 있다 하더라도, 밀도 때문에 무거워질 수 있다고 말한다. "예를 들어 우리가 오늘날 수확하는 작은 회색 호박 품종은 중심부까지 꽉 차 있다. 새로운 품종이지만 그런 호박들은 보기보다 두 배나 더 무겁다. 그러니 거대한 호박이 속까지 꽉 차 있다고 상상해 보라." 속이 꽉 찬 호박 때문에 그는 중력 붕괴를 걱정하지 않는다.

"그렇지만 성장 압박이 심해서 쪼개지는 호박이 많을 것이다." 틸은 초기 애틀랜틱 자이언트 호박들에 영향을 주었던 일을 언급한다.

오리건 주립 대학교 원예학자 로스 펜핼러건은 호박들은 유전학과 발전된 재배 기술 때문에 더 커질 것이라고 말한다. "농부들은 재배철을 연장하고, 물과 양분을 더 주고, 햇빛을 더 쪼여주고 있다. 이 모든 요소가 호박의 성장에 기여한다." 예를 들어 마이어는 스위스의 온실에서 호박을 길렀다.

좋은 토양 첨가제와 완벽한 재배 조건은 도움은 되지만 호박의 운명을 결정짓는 것은 아니다. 부자연스러운 결과를 낳는 인간 종 개량의 힘을 과소평가해선 안 된다. "호박이 정말 '원하는' 건 씨를 생산하는 것이다." 이겔의 지적이다. 그것은 즉 자손을 퍼뜨리기 위해 쪼개지는 것이다. "우리는 호박에게 호박의 임무가 아닌 것을 하게 만들고 있다."

호박 배를 타고 하는 경주가 세상에 정말 있다.

거대한 호박을 키워 호박 보트 경주용 배를 만드는 닌하우스는 호박 유전자에 관심이 많다. "수치로 말할 수는 없지만, 이건 대부분 유전학의 영향이다." 호박 성장의 생체 역학에 무슨 일인가가 일어나고 있다. 1시간에 1kg 씩 성장하게 만들고 있다. 세계 기록을 세운 호박들이 전세계 여기저기에서 나왔다는 것은 호박의 거대증에 유전학적 이유가 있다는 가설에 신빙성을 부여한다고 닌하우스는 말한다. 환경적 요인들 때문이었다면 세계 최대 호박들은 같은 지역에서 해마다 큰 크기 차이 없이 나올 것이다.

3천 파운드(1,360kg) 짜리 호박이 가능할까? "논리적으로는 아니지만, 과학적으로는 가능하다." 닌하우스의 말이다.

그는 옥수수의 기름 성분을 늘리려고 100년에 걸쳐 110세대 이상 종을 개량한 일리노이 장기 선택 실험을 지적한다. 평범하고 기름 성분이 적은 옥수수가 대두 정도의 높은 기름 함량을 지닌 옥수수로 변했다. 그리고 거대 호박의 현 유전자 상태를 개선할 수 있다면 미래는 더욱 밝아진다. "우리는 잉글리시 모나키 종을 만들었다. 정말 추하게 생겼다. 그 호박을 동종 교배하고 있으며 아직도 발전 중이다."

거대한 오렌지색 괴물들을 언제 볼 수 있을까? 딜은 3,000파운드에 도달하려면 15년이 걸릴 거라고 예상한다. "하지만 누가 5년 안에 해낸다고 해도 나는 놀라지 않을 것이다. 그 사람이 설마...... 나는 아니겠지?"

거대 호박 경쟁에 도전하고 싶다면 오리곤 주립 대학이 펜핼러건의 조언을 곁들여 만들어 놓은 가이드를 참조하라. 거대 호박 씨를 구하라. 심은 다음 덩굴에 열린 아기 호박들을 하나만 남기고 다 죽여라. 살아남은 호박이 영양분을 전부 독차지할 것이고, 정성을 다해 보살피면 당신에게 세계 기록을 선물할지도 모른다.

*이 글은 허핑턴포스트 US의 'How Big Could a World Record Pumpkin Get?'을 번역 편집한 것입니다.

PRESENTED BY 호가든