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Seth Shostak

Senior Astronomer, SETI Institute

외계지적생명체탐사연구소(SETI) 선임연구원
위험한

위험한 우주

당신 눈에 비친 밤하늘은 평온하고 고요하며 무더운 날의 시원한 맥주처럼 유혹적일 것이다. 속아선 안 된다. 진짜 우주는 어마어마하게 뜨겁거나 엄청나게 차가운 것들이 뒤섞인 몹쓸 곳이다. 유독한 입자와 방사선이 우주의 검은 곳을 가로지른다. 몸에 딱 붙는 옷을 입은 우리의 후손들의 매력적인 놀이터로 묘사되곤 하는 '최후의 개척지'는 우리를 현혹하는 기만적인 곳이다.
2016년 08월 05일 13시 14분 KST
9번째 행성은 어떤 의미를

9번째 행성은 어떤 의미를 갖는가?

과학의 역사를 아는 사람들은 이것이 수학에 능했던 젊은 천문학자 2명이 1845년에 했던 작업과 비슷하다는 것을 알 것이다. 그들은 각자 독립적으로 천왕성의 궤도가 불규칙한 것이 태양에서 더 먼 다른 행성 때문일 수 있다는 사실을 깨달았다. 그 행성이 망원경으로 관측되기까지는 거의 1년이 걸렸다. 그 행성은 해왕성이다. 해왕성은 종이와 연필로 발견했다고 해도 좋은 셈이고, 현재 9번째 행성은 그 역사를 되풀이하는 것으로 보인다.
2016년 01월 26일 11시 10분 KST
이 신호는 우주에서 오는

이 신호는 우주에서 오는 걸까?

KIC 8462852 항성은 이름은 어렵지만, 외계인에 관심이 있는 사람이라면 누구나 이 항성 이야기를 해왔다. 이제 이 별에 대한 새로운 이야깃거리가 생겼다. 몇 주 전, 천문학자 몇 명이 지구에서 1400광년 떨어진 이 별이 간간히 어두워진다는 논문을 발표해서 화제가 되었다. 몇 주 내지 몇 달마다 이 별은 깜박이며 평소의 80% 정도 밝기로 어두워진다. 이 괴상한 행동이 이 별 주위를 공전하는 행성 때문이라는 증거는 없고 그럴 가능성도 낮다. 목성 정도 크기의 행성이라 해도 항성의 밝기를 1% 정도밖에 가리지 못하기 때문이다.
2015년 11월 11일 11시 56분 KST
NASA의 화성 대발견은 무슨

NASA의 화성 대발견은 무슨 의미일까

NASA가 화성에서 놀라운 발견을 했다며 요란하게 기자 회견을 열 때마다 대중은 물(또?)이나 생명(드디어!)에 대한 소식일 거라 짐작한다. NASA의 공식 발표는 두 가지 모두에 대한 내용인 동시에 둘 다 아니었다
2015년 10월 10일 07시 55분 KST
UFO 목격담들은 왜 이렇게

UFO 목격담들은 왜 이렇게 진부한가

애플 아이폰 카메라는 이제 8백만 화소를 자랑한다. 우리가 1960년대에 쓰던 8mm 영화 필름보다 100배 더 해상도가 높다. 이 훌륭한 카메라가 전세계 20억 명에 육박하는 스마트폰 사용자들의 손에 있다. 그런데도 UFO 사진들은 늘 그랬듯 흐릿하고 모호하다. 적어도 몇 사람 정도는 애매하지 않은, 조작되지 않은 사진을 찍어야 할 것 같지 않은가? 게다가 나는 우리 머리 위에서는 활동 중인 인공위성이 1,100개나 궤도를 돌며 감시하고 있다는 이야기는 아직 꺼내지도 않았다.
2015년 09월 10일 12시 13분 KST
혹시

혹시 화성인이세요?

당신이 제일 좋아하는 지구인이 동시에 화성인일 수도 있을까? 내가 대신 대답하자면, 답은 '그렇다'이다. 수십억 년 전, 화성에서 미세한 생명의 조각이 떨어져 나와 우리 행성을 감염시켰을 가능성이 있다. 그렇다면 당신 - 그리고 모든 지구 생명 - 의 족보의 가장 깊은 뿌리는 지구의 고대 대양이 아니라, 화성의 사라진 바다 속에 있을 것이다.
2015년 08월 25일 12시 55분 KST
가장 가까운 지구를

가장 가까운 지구를 찾아서

은하수에는 어마어마하게 많은 행성들이 있다. 그 중 하나만이 지구의 가까운 사촌일 수 있다. 그런 세계가 발견된다면 하늘에서 가장 유혹적인 존재가 될 것이다. 어쩌면 미래 우주 식민 개척을 유혹할 수도 있다. 하지만 ACEsat가 2년 동안 알파 센터우리를 지켜봤지만 성과가 없다면? 망원경을 디자인하고 있는 NASA 과학자 중 한 명인 에두아르도 벤덱은 현실적이다. "물론 행성을 찾지 못할 가능성도 있다. 하지만 그렇다 해도, 이것은 여전히 가치있는 프로젝트일 것이다. 우리는 미래에 행성을 찾는 망원경에 사용할 새로운 기술과 전략을 개척하고 있기 때문이다."
2015년 08월 10일 13시 58분 KST
지구의 물은 어디서

지구의 물은 어디서 왔을까

소행성들이 지구에 물을 가져다 주었다는 가설이 요즘 추세다. 그 어둡고 눈에 잘 띄지 않는, TV에서 툭하면 우주선들을 위협하는 돌덩이들 말이다. 지구에 충돌해서 물을 가져다 주었다는 이론이다. 소행성이 건조한 땅콩 모양 바위일 거라고 생각하기 쉽겠지만, 소행성에는 얼음도 상당히 있다. 물론 푸른 대리석을 만들려면 소행성이 많이 필요하다. 만약 소행성의 평균 크기가 1.6km 정도고 5분의 1이 물이라면, 대서양, 태평양 등 지구의 모든 바다를 채우는 데는 소행성 50억 개가 필요하다. 그러면 어쩌다 축축한 돌들이 카미카제처럼 지구에 충돌했을까?
2015년 06월 28일 05시 56분 KST
진짜 외계인은 로스웰 외계인과 다를

진짜 외계인은 로스웰 외계인과 다를 것이다

영화에 나오는 외계 생물들 중 열에 여섯은 점액을 잔뜩 덮어쓰고 있다. 거주 가능한 행성들은 대부분 아주 건조하기 때문일 거라고 추론할 수도 있다. 보다 현실적으로, 콧물을 덮어쓴 외계 생물들은 그저 영화계의 관습에 불과하다고 추론할 수도 있다. 하지만 실재하는 외계 생물이 영화 속의 전형적인 회색 외계 생물들처럼 우리와 비슷하게 생겼을 가능성이 얼마나 될까? 별로 높지 않다.
2015년 05월 28일 11시 57분 KST
슈퍼 문명이 진정 원하는

슈퍼 문명이 진정 원하는 것은?

문명이 존재한다 해도, 펜실베이니아 대학교 연구팀의 방법에 감지되려면 그 문명 전부가 각각 호모 사피엔스가 쓰는 에너지 총량의 1조 배를 써야 한다. 인류 전체가 조명, 난방, 이동, 전쟁, 여가와 오락 등에 쓰는 에너지의 1조 배란 뜻이다. 여기서 진짜 문제는(문제가 있다고 가정했을 경우의 얘기지만) 슈퍼 문명에 대해 우리가 가진 개념은 그들이 우리와 비슷한 사고방식을 가지고 있다고 상정하는 것이다.
2015년 05월 16일 08시 42분 KST
다 외계인

다 외계인 탓인가

특이한 현상에 극적인 의미를 부여하고픈 충동은 이해한다. 왜냐면 더 흥미롭고 더 중요하게 느껴지니까 말이다. 하지만 역사를 교훈 삼아 그런 가정은 조심해야 한다. 우리 인간은 못 보던 불꽃이 하늘에 나타나거나, 뉴멕시코 주 사막에서 이상한 물체가 보이거나, 또는 영국의 보리밭에 미스터리한 서클이 생겼을 때, 그 모든 것을 외계인이 벌인 일이라며 탓하는 경향이 있다. 하지만 그런 단정은 지나치게 빨리 내리지 않는 것이 좋다.
2015년 04월 07일 13시 28분 KST
진짜 E.T.가 지구에

진짜 E.T.가 지구에 온다면

유엔이(또는 미국 국방부가) 외계인 침략에 대비한 매뉴얼이 없다면 그 이유는 가능성이 워낙 낮을 뿐 아니라 실제로 그런 일이 발생한다면 대적할 방법이 없기 때문이다. 외계인이 지구에 도착할 수 있는 기술을 갖고 있다면, 우리보다는 기술적으로 최소한 몇 세기 앞서 있을 것이다. 십자군이 현대 군대와 맞선다고 상상해 보시라. 그러니 만약에 E.T.가 지구에 착륙한다면 어떻게든 협상하는 것이 상책이다.
2015년 02월 20일 07시 23분 KST
우리를 안달 나게 하는

우리를 안달 나게 하는 화성

이달 샌프란시스코에서 열린 미국지리물리학연합회에 참석한 사람들은 메탄의 갑작스러운 증폭에 관해 듣게 됐다. 큐리오시티가 화성에서 메탄을 측정했다는 것이다. 매우 흥분되는 소식이지만, 역사는 너무 성급하게 기뻐해서는 안 된다는 교훈을 줬다. 메탄은 생물학적 작용뿐만 아니라 돌과 물의 화확작용에 의해 생성될 수도 있기 때문이다. 오리 냄새가 난다고 무조건 오리가 있다고 단정할 수는 없는 것처럼 말이다. 그럼 도대체 이번 일을 어떻게 설명해야 하나?
2014년 12월 25일 06시 51분 KST
'인터스텔라'를 보며 떠오르는 과학적

'인터스텔라'를 보며 떠오르는 과학적 의문

가장 의심스러운 부분은 우주선의 목적지다. 우리 은하계에는 약 1조개의 행성이 존재하고, 그 중 약 100억(어쩌면 1,000억)개가 지구와 유사할 것으로 추정된다. 많으면 많을수록 좋겠지만 이 정도면 충분하지 않을까. 하지만 인터스텔라의 주인공들은 그렇게 생각하지 않는 것 같다. 굳이 웜홀(worm hole)을 통해 우주의 다른 부분으로 이동한다. 아니, 아예 다른 우주일 수도 있다. 지구의 문제를 해결하기 위해 다른 은하계로 이동하는 것은 냉장고가 비었다고 비행기를 타고 카트만두에 있는 시장을 찾아가는 것과 마찬가지다.
2014년 11월 14일 05시 09분 KST