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2017년 01월 20일 09시 56분 KST | 업데이트됨 2017년 01월 20일 09시 56분 KST

왜 사람들은 정치적 믿음이 도전을 받으면 마음을 닫아버릴까?

뉴스1

왜 정치 이야기만 나오면 사람들은 싸울까? 새로운 뇌 이미지 연구가 이에 대한 신경학적 설명을 내놓았다.

정치적 믿음은 마음 깊은 곳에 뿌리를 내리고 있어, 압도적인 반대 증거가 있어도 사람들은 자신의 믿음을 두둔하곤 한다.

서던 캘리포니아 대학교가 사이언티픽 리포츠 저널에 발표한 논문에 의하면 사람의 정치적 믿음에 도전하면 개인 정체성과 위협에 대한 감정적 반응과 관련된 뇌 부위가 활성화된다고 한다. 뇌에서 경보가 울리고, 사람은 아주 깊은 개인적, 정신적 수준에서 위협을 느낀다. 그리고 마음을 닫아버리고 자신의 믿음에 반하는 그 어떤 논리적 증거도 무시한다. 이런 증거는 자신의 믿음에 대한 확신을 강화시킬 뿐이다.

연구자들이 지적했듯, 이렇게 대화를 차단해 버리는 것은 우리가 함께 할 미래에 심각한 문제가 된다.

“증거와 주장을 통해 다른 사람의 마음을 바꿀 수도, 나의 마음을 바꾸지도 못한다는 것은 사회 적으로 아주 중요한 문제가 된다. 인간의 지식과 협력은 인지적, 감정적 유연성에 달려 있다.”

연구자들은 40명의 진보적 자원자들에게 정치적, 비정치적 주제에 대한 믿음이 어떤지 물었다. 낙태, 동성 결혼, 국방비, 총기 규제, 부자 감세, 사형 등이 있었고, 정치적으로 중립적인 주제는 종합비타민제, 간접 흡연, 현대인들이 더 많은 정보를 가지고 있는가 등이었다.

그들이 강하게 믿는 시각과 부딪히는 주장을 제시하며 뇌를 MRI로 스캔했다. 그리고 자원자들의 믿음의 강도를 다시 시험했다.

정치적 믿음과 비정치적 믿음 사이에는 큰 차이가 있었다.

“정치적 믿음이 우리 개인적 정체성의 일부라는 걸 알고 있다. 뇌에서 발견한 사실도 그와 일치했다. 자신의 비정치적 믿음에 비해 정치적 믿음에 반하는 글을 읽었을 때 ‘디폴트 모드 네트워크’가 더 활동적이었다.” 논문 주저자인 USC의 뇌와 창의성 연구소의 심리학자 조나스 카플란 박사가 허핑턴 포스트에 이메일로 설명했다.

디폴트 모드 네트워크는 자아성찰, 자신의 과거와 미래에 대한 생각, 개인 정체성과 관련이 있다. 외부 세계에 집중할 때 활성화되는 실행 주의력 네트워크와는 달리, 디폴트 모드는 우리가 안으로 들어가고 자신과 자신의 경험에 대해 생각할 때 활성화된다. 정치적 선언이 뇌의 이 네트워크와 관련되어 있다는 것은 이것이 우리 개인의 정체성의 일부로 깊이 새겨져 있음을 뜻한다.

“정치적 믿음은 자신의 정체성의 일부이며, 자신이 속한 사회적 집단에게 중요하다는 점에서 종교적 믿음과 비슷하다. 대안적 시각을 고려하기 위해서는 자신의 대안적 모습을 고려해야 한다.” 카플란이 보도 자료에서 밝혔다.

아래 뇌 스캔 영상에서 정치적 발언(노란색과 빨간색)과 비정치적 발언(초록색과 파란색)이 뇌의 다른 부위를 활성화시키는 걸 볼 수 있다.

scientific reports

피험자들은 정치적 발언에 훨씬 더 강한 감정적 반응을 보였다. 어느 믿음에 감정적으로 강하게 밀착되어 있을수록 편도체와 섬 등 뇌의 감정적 영역이 활성화된다. 그리고 피험자는 마음을 바꾸기를 더 강하게 거부했다.

“우리가 깊이 간직한 믿음에 대한 반대 주장을 대했을 때 기분이 상한다는 걸 보여준다. 그리고 우리는 합리화하거나, 증거나 증거의 출처를 무시하거나, 우리의 주장을 강화함으로써 부정적인 감정을 없앤다.”

강한 믿음이 도전을 받으면 우리는 다른 위협을 받았을 때, 즉 잔디밭에서 뱀을 보거나 차가 빠르게 다가올 때와 같이 반응한다. 이때도 섬과 편도체가 활성화된다.

“뇌의 반응을 보면 믿음이 위협받을 때와 다른 위협을 받았을 때 비슷한 점이 있다. 섬과 편도체는 위협에 예민하다.”

사람들이 이민 문제, 테러리즘, 경제 낙수 효과 등에 대한 자신의 믿음에 반하는 주장을 접했을 때 왜 조용히 듣고 증거를 검토해 보지 않고 완고하게 방어적 자세를 취하는지 설명해 주는 연구 결과다.

그럼 앞으로 도널드 트럼프와 논쟁해서 이길 일은 평생 없는 것일까? 안타깝게도 그에 대한 답은 아직 모르지만, 카플란은 미래 연구를 위한 중요한 방향이라고 말한다.

답을 알게 될 때까지는 의사소통의 문을 열어두자. 각자 자기 편에만 틀어박혀, 자신과 생각이 다른 사람들은 전부 틀린 거라고 생각해 버린다면 그 누구에게도 좋을 것이 없다.

허핑턴포스트US의 Why People Shut Down When Their Political Beliefs Are Challenged를 번역, 편집한 것입니다.