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2016년 12월 18일 08시 27분 KST

연말에 자살률이 높다는 설은 사실이 아니다

Illuminated christmas tree on the snow at night
sot via Getty Images
Illuminated christmas tree on the snow at night

자살률은 보통 1년 중 12월에 제일 낮다. (한국의 경우도 비슷하다. 2013년 기준 통계 보기)하지만 연말연시에 일어나는 자해 사건들에 대한 뉴스를 다수 접했다면 아마 이 사실을 몰랐을 것이다.

펜실베이니아대학교 애넌버그 공공 정책 센터(APPC)는 최근 내놓은 분석에서 자살과 연말과의 잘못된 생각에 대한 1999년부터의 매체 보도를 넥시스 데이터베이스를 사용해 추적했다.

그 기간 동안 관련 기사 중 이러한 잘못된 믿음을 부정하는 기사가 다수를 차지했던 연말 시즌은 딱 두 번 있었다. APPC 자료에 따르면 보통은 긍정과 부정의 보도량이 거의 절반씩이다.

APPC의 댄 로머는 허핑턴 포스트에 “이건 잘못된 정보이며 깨기 어려운 잘못된 믿음”이라고 말했다.

이 잘못된 통설이 어떻게 시작되었는지에 대한 확실한 결론은 없지만, 로머는 몇 가지 이론을 가지고 있다. 대중 문화는 추운 계절에 더 절박하고 외로운 생각을 갖게 된다는 믿음을 부추긴다. 예를 들어 고전 크리스마스 영화 ‘멋진 인생’의 주인공은 자살을 고려한다.

겨울 우울증도 원인일 수 있다. 일조량 감소와 관련이 있는 계절성 정서 장애는 흔히 우울증과 함께 오는데, 보통 연말쯤에 거론된다. 그로 인해 자살에 대한 믿음이 강화될 수 있다고 로메르는 말한다.

winter sad

왜 이 착각이 위험한가

물론 연말에 자살을 많이 한다는 것이 사실이 아니라 해서 겨울에 나타날 수 있는 정신 건강의 위험을 무시해서는 안 된다. 계기가 되는 사건이 없는지 잘 살펴야 한다. 특히 입증되지는 않았지만 스트레스가 커진다고들 하는 기간에 조심해야 한다.

하지만 연말에 사람들이 자해를 하게 된다는 잘못된 믿음을 지속시키는 것은 위험할 수 있다. 연구에 의하면 자살에 대한 자세한 기사를 내면 모방 행위 혹은 자살 전염이 일어날 수 있다고 한다. 이런 영향은 실제로 존재하며, 언론인들은 보도할 때 이를 조심하라는 지침을 받는다.

자살을 염두에 두고 있던 사람이 자신과 같은 처지의 사람에 대한 이야기를 읽고, 만약 자살이 저 사람에게 해답이었다면 내게도 그럴 거라고 생각하게 될 수 있다.

매체가 할 수 있는 일

전문가들은 치료가 효과가 있다는 증거를 포함하는 기사가 효과적이라고 한다. 괴로워하는 사람에게 당신은 혼자가 아니라는 메시지를 보낼 뿐 아니라, 상황을 극복하는 방법이 있다는 것도 알려주기 때문이다.

“연말의 자살을 언급하는 뉴스 기사는 도움을 주려는 의도였을지 모르나, 사람들에게 잘못된 정보를 주고, 연말의 스트레스에 대처하는 방법에 대한 조언을 주지 못할 수 있다. 연말에 자살을 많이 한다는 근거 없는 주장을 잠깐 언급만 해도, 이 믿음을 강화하게 될 수 있고, 자살에 취약한 사람들이 필요한 치료를 받는 것을 방해할 수 있다.”

그러나 매체가 계절성 정서 장애 같은 현상을 보도해선 안된다는 의미는 아니다. 이러한 상태는 실제로 위험하고, 책임있는 정보 보도가 필요하다.

“연말의 우울함은 실제로 존재하고, 그 이야기는 반드시 해야 한다. 연말에 자살을 생각하는 사람들이 분명 존재한다. 그 사실은 사라지지 않는다. 이 사람들이 도움을 받을 수 있는 모든 방법들에 대한 명확한 커뮤니케이션이 필요할 뿐이다.”

어디서 도움을 받을 수 있는지 적어주는 게 좋다. 또한 정신 건강 문제에서 회복할 수 있었던 이야기를 담는 것도 도움이 된다.

요점: 자살에 대한 이야기는 할 필요가 있지만, 잘못된 사실을 퍼뜨리는 건 옳은 방법이 아니다.

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*허프포스트US의 Reminder: Suicides Don’t Actually Increase Around The Holidays를 편집했습니다.