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2016년 02월 13일 10시 08분 KST | 업데이트됨 2016년 02월 13일 10시 20분 KST

네안데르탈인들은 왜 4만 년 전에 갑자기 멸종되었을까?

이 질문에 대한 정확한 답은 영영 찾지 못할지도 모른다. 그렇지만 이번 달에 발표된 새로운 연구에서 흥미로운 가설을 제시했다. 우리의 선사시대의 라이벌이었던 네안데르탈인들은 기존 주장들처럼 전염병이나 기후 변화 때문에 사라진 것이 아니라, 제한적인 문화 때문에 45,000년쯤 전에 유럽 대륙에 나타난 현생 인류와 경쟁하기가 어려워서 멸종되었다는 주장이다.

neanderthal

복원한 네안데르탈인의 골격.

이 연구의 중심에 있는 수학 모델은 두 집단이 서로 경쟁을 하게 되면, 더 발달된 문화를 지닌 집단이 숫적으로 열세라 하더라도 다른 집단을 ‘침략하고 압도’할 수 있다는 것을 보여준다고 공동 연구자인 스탠포드 대학교 생물학자 마커스 펠드맨 박사가 허핑턴 포스트에 이메일을 보내 설명했다.

“여기서 ‘문화’란 사냥 기술, 의사 소통 능력, 환경의 만일의 사태에 대처하는 능력 등을 말한다.” 펠드맨의 말이다. 그리고 호모 네안데르탈렌시스와 호모 사피엔스가 직접 물리적으로 전투를 벌였을 가능성도 있다.

“짐작건대 당시에는 폭력 사태가 많이 일어났을 것이다. 건설적인 용도에만 도구를 사용했을 것 같지는 않다. 손도끼는 건설적인 용도와 파괴 목적으로 사용 가능하다.” 펠드맨이 발표한 성명의 일부다.

네안데르탈인들은 현생 인류들보다 지적 능력이 많이 떨어졌을까? 펠드맨은 그렇지 않을 거라고 한다.

“유전자의 우월함을 들먹일 필요는 없다.” 펠드맨이 이메일에 적었다. 그리고 뉴스위크가 보도했듯, 펠드맨은 두 인류 종의 지적 능력이 비슷했다는 다른 연구를 언급한다.

그러나 이 모델은 현생 인류의 출현은 곧 수십만 년 동안 살아왔던 네안데르탈인들이 거의 확실히 끝장날 운명임을 의미한다는 걸 보여준다.

물론 네안데르탈인이라는 종은 사라졌지만, 그들의 유전자는 남아 있다. 연구에 의하면 현재 살아있는 인간 중 조상이 아프리카 이외인 사람은 모두 네안데르탈인 DNA를 조금 가지고 있다고 한다.

이 연구는 미국 학술원 회보에 발표되었다.

*본 기사는 허핑턴포스트 US의 'Maybe This Is The Reason Neanderthals Went Extinct'을 번역 편집한 것입니다.

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