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2015년 08월 18일 11시 54분 KST | 업데이트됨 2015년 08월 18일 11시 55분 KST

캐나다 회사 '우주로 가는 엘리베이터' 미국 특허 획득

TOTH TECHNOLOGY

아마 윌리웡카라고 해도 이런 상상 밖의 아이디어를 내진 못 했을 것이다.

캐나다의 토트 테크놀로지(Thoth Technology)최근 미국 특허청에 약 20Km 높이의 공기주입식 우주 엘리베이터의 특허를 획득했다. 만약 이 아이디어가 가능하다면? 아마도 우주로 사람과 화물을 보내는 비용을 현격하게 절감할 수 있을 것으로 보인다.

<span class='image-component__caption' itemprop="caption">A visualization of Thoth Technology's new inflatable space elevator concept.</span>A visualization of Thoth Technology's new inflatable space elevator concept.Share on Pinterest

이 독립된 타워는 "가압된 기체로 지지가 되는" 공기주입식 구획으로 구성되며 현재 가장 높은 구조물인 두바이의 부르즈 칼리파의 약 20배 높이까지 우뚝 설 것이라고 글로벌 컨스트럭션 리뷰가 밝혔다.

"우주인들은 전지 엘리베이터를 통해 20Km 상공까지 올라갈 수 있을 것입니다." 이 구조물을 고안한 브렌단 콰인은 미디어와의 대담에서 이렇게 설명했다. "이 타워의 꼭대기에서라면 우주왕복선이 단기로 궤도에 진입하고 다시 되돌아와서 연료를 보충하고 다시 출항할 수 있을 것입니다"

이 회사의 CEO 캐롤린 로버츠는 이 타워가 지금까지 전형적인 로켓 시스템에 들어가던 연료를 30%가량 절감할 수 있다고 전했다.

<span class='image-component__caption' itemprop="caption">A visualization of the top of the space elevator.</span>A visualization of the top of the space elevator.Share on Pinterest

이런 스페이스 엘리베이터가 완전히 새로운 것은 아니다. 러시아 우주과학의 아버지라 불리는 콘스탄틴 치올코프스키는 1895년 지구 정지궤도인 22,000마일(35,400Km)에 달하는 스페이스 엘리베이터를 고안한 바 있다. 이 지점에서 위성은 지구의 자전과 같은 속도로 움직여 한 지점에 정지한 것처럼 보인다.

물론 이 궤도까지 구조물을 세우는 것은 현존하는 어떤 물질로도 불가능하다. 그러나 텔레그라프에 따르면 이 궤도에서 우주로 수송을 할 수만 있다면 지금의 로켓 시스템으로 1파운드당 10,000달러가 드는 수송비용을 파운드당 230달러까지 낮출 수 있다고 한다.

<span class='image-component__caption' itemprop="caption">Another visualization of the top of the tower.</span>Another visualization of the top of the tower.Share on Pinterest

토트 테크놀러지의 20Km짜리 구조물은 콘스탄틴의 상상 속의 구조물과는 달리 매우 낮다. 그럼에도 불구하고 CNET의 에릭 맥에 따르면 이 역시 현저한 비용 절감 효과를 가져올 수 있다고 한다.

토트사의 엘리베이터가 (가설상으로) 하는 역할은 발사 과정에서 최악의 유상하중 구간을 안 지나칠 수 있게 해준다는 점입니다. 로켓 대부분은 연로인데 이를 들어 올리기 위해 더 많은 연료가 들어가죠. 이런 거대한 덩어리를 시속 40,000Km로 비행시키려면 공기의 저항도 무시할 수 없습니다. 맞바람이 부는데 자전거를 탄다고 생각해보세요. 꼭대기에 더 높이 올라갈 수 있는 발사대가 있다면, 20Km 높이만 되더라도 그중 많은 것들을 줄일 수 있을 겁니다.

듣기엔 정말이지 환상적이다. 물론 지금은 비록 특허 단계의 구상이긴 하지만 말이다.

*본 기사는 허핑턴포스트 US의 'Canadian Company Patents Inflatable 'Space Elevator''을 번역 편집한 것입니다.