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당신이라면 이런 상황에서 결혼한 남자의 '정부(情婦)'가 되기를 승낙할 수 있을까?

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친한 친구인 셸리의 이야기다. 이혼녀인 그녀는 만 38세의 학생이다. 어느 날 캘거리에 있는 카페에서 한 남자와 대화를 하게 됐다. 약 50세 정도로 보이는 신사였다. 말끔한 차림에 지성인처럼 느껴지는 남자였는데, 당당하면서도 매우 따뜻한 풍김을 줬다.

IT 회사의 대표라고 자신을 소개한 이 기혼남은 다 큰 자녀가 셋이 있고 아내와 함께 토론토에 산다고 설명했다. 캐나다 곳곳에 회사 사무실이 있었다. 우연인지 이즈음 셸리도 IT 분야 공부를 하고 있었다. 그래서 남자가 "너무 배가 고프다"며 함께 점심이나 하자고 제안했을 때 그녀는 선뜻 승낙했다.

그리고 다음 한 시간, 두 사람의 대화는 점점 더 개인적인 방향으로 흘러갔다. 젊고 아름다운 여자가 왜 홀로 사느냐는 질문에 셸리는 공부와 아이들에 전념하느라 현재 아무 관계도 고려하지 못하고 있다고 대답했다. 그녀는 또 경제적으로 각박하다는 사실과 따라서 스트레스도 심하다고 이야기했다. 또 오래 사귀던 남자와 근래에 헤어져서 마음이 아직 완치되지 않았다고 말했다.

남자도 자기의 개인적 이야기를 풀어놨다. 함께 지난 25년 동안 살아 온 아내를 사랑한다고 했다. 그러나 아내가 섹스에 전혀 관심이 없다는 거였다. 사실 폐경 이후 아내와 성관계를 한 번도 맺은 적이 없다고 했다. 성에 대한 욕구가 왕성했던 남자는 아내가 미워지기 시작했다. 그런데 문제 해결을 이혼에서 찾기 보다는 애인, 즉 정부(情婦)를 두는 것으로 결정했다.

남자의 말에 셸리는 적지 않게 놀랐다. 사실 혼란스러웠다. 사실 6년 전, 바람난 남편이 그녀를 버렸다. 따라서 부정의 고통을 그녀는 누구보다 더 잘 알고 있었다. 그런데 이 남자는 자기 아내를 진정으로 사랑하고 그녀를 어떻게든 보호하려는 자세였다. 흔히 말하는 "열렬한" 사랑은 더이상 아니었지만, 함께 삶을 공유하며 서로를 지지하는 은근한 사랑 말이다.

남자의 이야기를 듣는 순간 셸리는 섣불리 편견을 갖지 말아야겠다고 생각했다. 누구와 25년을 살아본 적이 없는 자기가 그들의 문제와 삶을 이해한다고 단정할 수 없기 때문이었다. 그리고 남자가 자기 성욕을 아내에게 강요하지 않고 그녀가 바라는 바를 존중했다는 사실에 이상하지만 존경심마저 들었다. 극히 파괴적인 이혼을 어떻게라도 모면하려고 남자가 애쓴다는 느낌이었다. 자기의 성욕을 아무 곳에서나 외도로 충족하기보다는 한 여자와 사귀며 다른 어느 누구도 다치지 않게 하겠다는 의지로 보였다.

사실 셸리는 부정이란 계념을 그런 각도에서 고려한 적이 없었다. 그리고 이런 생각을 했다. 배우자가 일방적으로 섹스를 거부할 경우, 상대방도 무조건 금욕을 지켜야 한다는 주장은 정당한가?

셸리는 남자의 애인과 둘 관계에 대해 질문했다. 애인은 15년 연하였고 한 달에 보통 2에서 6회 정도, 주로 그녀의 집에서 만났으며 남자는 매달 그녀에게 일정의 돈을 지불했다.

가장 중요한 대목은 다음이었다. 두 사람이 몇 달 전에 헤어졌다는 사실. 그래서 남자는 캘거리에서 자기를 만나줄 새 애인을 찾고 있다는 거였다.

놀란 셸리는 "그럼 당신은 슈거베이비를 찾는 것이군요. 맞지요, 슈거베이비라는 말?"이라고 물었다.

그러자 남자는 "그렇게 부르는 사람도 있죠"라고 조용히 대답했다. "하지만 난 젊은 여자에겐 관심이 없어요. 내겐 육체적인 부분뿐 아니라 정신적인 면이 중요해요. 정신적 소통으로 모든 부분의 조화를 바라죠." 남자는 그녀를 가리키며 "지금 이 순간처럼요"라고 덧붙였다.

그리고 남자는 셸리의 눈을 맞췄다.

얼마 후 두 사람은 주차장에서 작별을 했다. 남자가 셸리에게 명함을 건네주며 다음 주에 다시 만나고 싶다고 말했다. 그 사이에 이메일을 주고 받았으면 했다.

셸리는 아직 대답하지 않은 상태다. 관계의 장단점과 도덕적인 면을 고민하던 그녀는 내게 조언을 의뢰했다. 난 뭐가 옳고 그른지, 또 어떻게 해야 하는지 등에 대해 설교하지 않았다. 다만 올바른 결정을 내리기 위해 자기 자신에게 충분히 질문하라고 권했다.

마지막으로 독자에게 질문을 하고자 한다. "애인을 호강시키고자 하는 남자"가 다가올 경우 당신은 어떻게 응답할 것인가? 셸리의 개인적, 경제적 상황을 고려할 때 윈-윈의 관계가 될 수 있다고 생각하는가? 또 남자의 아내 입장에선 잘 된 것인가, 실패인가 아니면 무관한 일인가?

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허핑턴포스트CA의 글을 번역, 편집한 것입니다.